Het wordt inmiddels ‘het nieuwe normaal genoemd’, maar voor Sjef, Noor en hun team blijft ondernemen in deze coronatijd vooral heel erg anders dan anders. Want waar ze normaal gesproken dag in dag uit grote feesten en bijeenkomsten organiseerden, zijn ze nu vooral hele dagen meters aan het maken op hun enorme terras in de buitenlucht. En dat is even wennen… Sjef en Noor vertellen over de realisatie van het grootste terras van Tilburg, dat inmiddels 7 weken een feit is. Én over de hoogte- en dieptepunten die corona De Commanderie bracht.

Het is 15 maart 2020 als het hoge woord eruit is; de horeca in Nederland moet op slot. Tot wanneer is op dat moment nog niet duidelijk en de gevolgen van die gedwongen sluitingen zijn dan ook nog niet helemaal te overzien. Maar dat dit ‘serious business’ is, dat realiseren Sjef en Noor zich maar al te goed. “Wij waren thuis toen we het nieuws hoorden. Want al onze gasten hadden de partijen van dat weekend al geannuleerd; ze durfden geen feesten meer te geven. Al was het nieuws flink slikken, de maatregel kwam voor ons dus niet echt als een verrassing. We hadden al een donkerbruin vermoeden.”

Dagen vol geregel, afbellen en meedenken
Wat volgde waren dagen van veel geregel, gebel en geplan. Want de bijeenkomsten díe nog in de agenda stonden, moesten afgebeld worden. “De dag na het nieuws van de sluiting hadden we bijvoorbeeld een condoleance in onze agenda staan. Die hebben we helaas ook moeten annuleren. Ontzettend naar voor de familie, maar we konden niet anders. Dat was best even slikken.” 

“Maandagochtend hebben we meteen alle gasten gebeld die tot 6 april een reservering hadden staan. Alles moest afgezegd worden. We hebben vooral geprobeerd om met ze mee te kijken naar andere data voor hun feesten. Hoe moeilijk het soms ook was, we probeerden steeds positief te blijven en in mogelijkheden te denken.”

Samen door deze crisis komen
Al ging de hele Nederlandse horeca op slot, het team van De Commanderie zat achter de schermen allesbehalve stil. Er werd opgeruimd, geschilderd en geklust, zij het steeds met 1,5 meter afstand tot elkaar. Noor: “Als er dan íets positiefs over de situatie gezegd mag worden, dan is het dat het groepsgevoel nog meer versterkt is. We wilden er met z’n allen echt alles aan doen om deze crisis door te komen. We zijn uiteindelijk 10 weken dicht geweest, maar hebben dat als een waar team doorstaan. Dat maakt ons trots.”

We zijn inmiddels een stuk verder in de tijd. Sinds enige weken is De Commanderie weer druk in de weer om gasten te verzorgen. Niet alleen met de besloten feesten en bijeenkomsten waar het bedrijf om bekendstaat, want vanwege de 1,5 meter-samenleving ziet nog niet iedereen dat zitten. Maar vooral via het grootste terras van Tilburg; een plek waar je neer kan strijken voor een kop koffie met wat lekkers of voor een avondvullend programma vol eten, drinken en entertainment. Een soort beach club, waar altijd wel wat te beleven is. “Toen de regels per 1 juni versoepeld werden, hebben we onze kans gegrepen. Want we wisten dat onze normale bedrijfsvoering nog niet helemaal uitvoerbaar zou zijn. Gelukkig hebben we buiten heel veel ruimte, inclusief een mooie speeltuin en zand. En we hadden heel veel cateringmaterialen onaangeroerd in de schuur liggen. Met die ingrediënten ontstond het idee en iedereen die we erover vertelden bleek enthousiast te zijn. Dus we zijn in het diepe gesprongen.” 

Het grootste terras van Tilburg
En zo geschiedde; het grootste terras van Tilburg werd een feit. Binnen een paar dagen was het idee op papier ook daadwerkelijk in de praktijk gebracht. “Die week was voor ons eigenlijk niet anders dan een ‘normale’ week, waarin we meerdere events opbouwen en afbreken”, zo laat Noor weten. “Het voelde dus wel vertrouwd.”

Of ze van tevoren al aanvoelden dat het een succes zou worden? “Dat was uiteraard afwachten. Maar we wisten wel dat we een terras wilden openen dat anders was dan andere terrassen in de omgeving. En dat is gelukt.” Het ondernemersduo krijgt veel complimenten over de beach club, de sfeer, de setting en de kaart. “Dat is ontzettend fijn. We maken het gasten dus nog steeds naar de zin. Daar doen we het voor.”

Noodgedwongen genieten van het terras
Sjef en Noor genieten van de dagen op hun terras. Toch wringt het af en toe een beetje. “Het is ontzettend leuk om een keer andere horeca te doen; openbare horeca, waarbij iedereen gewoon binnen kan komen lopen. We zien van alles langskomen; gezinnen, families, vriendengroepen, fietsers, collega’s, noem maar op. Maar we doen het eigenlijk natuurlijk noodgedwongen”, aldus Noor. “En we hebben nu met veel zaken te maken waarmee we normaal niet zo bezig zijn. Hoe druk wordt het vandaag? Wat voor weer wordt het? Is het een feestdag?” 

Het huidige normaal bij De Commanderie is dan ook echt een alternatief, zo verzekeren de eigenaren. “We hopen dat mensen zich realiseren dat er met de 1,5 meter-regel ook van alles te organiseren valt. Veilig én verantwoord. En dat we ons in de nabije toekomst dus weer op onze events kunnen focussen.”

We nemen het mee naar later
Er komt een moment waarop ze weer uitsluitend kunnen doen wat ze het allerliefst doen. Toch zullen Sjef en Noor de meters die ze nu in coronatijd maken niet snel vergeten zijn. “Het heeft ook hele mooie dingen opgeleverd. We noemden het groepsgevoel al. Maar ook ons digitale bestelsysteem nemen we mee naar de toekomst. Het zou bijvoorbeeld prima werken bij vergaderingen. Dan kunnen wij de drankjes voor de pauze voorbereiden, zonder dat we tijdens de bijeenkomst hoeven te storen. Een mooi leerpunt!”

‘Gezellig’, ‘druk’, ‘hectisch’, ‘cocktails’ en ‘dankbaar’; dat zijn de kernwoorden waarmee ze de afgelopen 7 weken – de weken dat ze het grootste terras van Tilburg reeds draaiende houden – omschrijven. Positieve termen voor een periode waarin ze het allerbeste van de omstandigheden maken. Wanneer ze weer 100%  kunnen doen waar écht hun hart ligt, dat weten ze nog niet. Maar Sjef en Noor blíjven positief. Op dat ene element na dan. Want wat ze echt níet gaan missen als alles weer bij het oude is? “Die onzekerheid van het weer; die kunnen we missen als kiespijn!”